「ゲノム編集」とはどんな技術? 「遺伝子組み換え技術」とはどう違う? 危険性は?

ゲノム編集という技術についてご存知でしょうか。今年の10月から、ゲノム編集技術を使って作られた販売や流通に向けた届け出が始まっています。ゲノム編集は遺伝子を操作する技術の一種ですが、同じく遺伝子を操作する技術である遺伝子組み換えは安全性が疑問視されることもあります。ゲノム編集と遺伝子組み換えはどう違うのでしょうか? ゲノム編集に危険はないのでしょうか?

ゲノム編集とは?

 

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ゲノム編集とは、

特殊な酵素をDNAに投入することでDNAの特定の部分を切断し、ゲノム(=遺伝情報)を編集する技術です。

これによって、作物や畜産物などの生産に都合の悪い性質を抑制したり

排除したりすることができます。

 

そのように聞くと、

遺伝子組み換え技術との違いが気になる方も多いのではないでしょうか。

遺伝子組み換え技術は

すでにある遺伝子に対して新たな遺伝子を加えることで、

例えば,

作物に病気や害虫への耐性をつけたりする技術です。

簡単に生産量を増やしたりできますが、本来起き得ない変化を無理やり起こすことで、

アレルギーの原因になったり生態系へ影響を及ぼしたりすることなどが懸念されます。

ゲノム編集技術は一般的にその逆で、

すでにある遺伝子を切断して機能しなくなるようにして耐性をつける技術です。

両者は遺伝子を操作しているという意味では同じなのですが、

遺伝子組み換えのような現象が自然には起きない一方で、

ゲノム編集が引き起こすような遺伝子の切断は自然界でも日常的に起きる現象なのです。

さらに、

実はこれまで当たり前に行われてきた品種改良でも同じようなことが行われています。

例えばゴールド二十世紀という梨は、

二十世紀梨に放射線を照射して遺伝子を破壊することで生まれた品種です。。

つまり、突然変異を人の手で引き起こすことで、

黒斑病という病気に強い二十世紀梨として生み出されたのがゴールド二十世紀なのです。
このように自然な現象であること、

さらには実質同じ技術がすでに活用され私たちの生活に根付いていることから、

遺伝子組み換えにくらべてゲノム編集の方が安全であるとされているのです。

どんな例がある?

・マダイ
マスメディアなどで「マッスルマダイ」という通称で呼ばれるゲノム編集マダイがあります。

これは筋肉の発達のブレーキの役割となる、ミオスタチン遺伝子を切断したものです。

これにより、通常よりも肉厚で食べられる量の多いマダイとなるのです。

 

・トマト
高血圧の予防などに効果のあるGABAの含有量が通常より多いトマトも存在します。

GABAを合成する酵素には普段の活動を抑えるためのフタがあり、

植物がストレスを受けることでそれが外れてGABAが合成されます。

ゲノム編集トマトはこのフタを取り除きGABAの合成量を増やすものです。

 

・大豆
大豆については、オレイン酸の含有量を増やしたり、

トランス脂肪酸を減らしたりするためにゲノム編集が使われることがあります。

ちなみに、

アメリカではすでにゲノム編集された大豆を使った大豆油が

一般の消費者も購入できる形で流通しています。

本当に問題はないの?

 

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はっきり言ってしまえば、現時点では問題がないかを判断することはできません。

現在一部で懸念されているのは、「オフターゲット効果」という問題です。

これは簡単に言えば、切るつもりのない部分を切ってしまうことによって遺伝子が

予期しない悪影響を受けることです。

 

これに関しては、上に書いたようにDNAの切断は普段から起きていて、

大抵の場合それは自然に修復されているため大きな問題ではない、

というような反論があります。

 

また、正確に目標を切断できているかを確認する技術や、

確実に目標の部分を切断する技術の向上なども進められているということです。

また、ゲノム編集技術の人間への適用という問題もあります。

昨年、真偽は不明なものの、

中国でゲノム編集によってエイズへの耐性を持った双子を生み出したとする

発表がありました。

 

こういった人体実験とも言えるような研究ついては、

人の命に操作を加えることについての倫理的な問題があります。

つまり、ゲノム編集技術には、安全性を確保するための技術的な課題のみならず、

安全だとしてもどのように使うのかという点についての課題もあるということです。

 

私たちの生活を豊かにしてくれるかもしれないゲノム編集技術。

頭ごなしに拒絶することも安全性を妄信することもなく、

冷静にその是非を見極めていきたいですね。

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